Une aquarelle de Van Gogh volée par les nazis va-t-elle devenir l’œuvre sur papier la plus chère de l’artiste ?

Meules de blé, une aquarelle réalisée par Van Gogh en 1888, est depuis quelques mois l’objet d’un désaccord entre les héritiers de son dernier propriétaire, décédé en 2020, et ceux de deux de ses précédents propriétaires, des juifs persécutés durant la période nazie et contraints de l’abandonner à l’époque, chacun souhaitant récupérer l’héritage de ses ancêtres. Pour régler le différend, le dessin sera finalement vendu aux enchères par Christie’s le 11 novembre à New York, et le fruit de la vente redistribué aux trois parties. L’œuvre est estimée entre 20 et 30 millions de dollars, soit entre 17,2 millions et 25,9 millions d’euros.

Un dessin abandonné sous la contrainte

L’aquarelle a été réalisée en juin 1888, à Arles, étude préparatoire à l’huile sur toile Meules de blé en Provence, peinte une semaine plus tard. Initialement offerte par l’artiste à son frère Théo, elle passa ensuite entre de nombreuses mains, dont celles de l’industriel berlinois Max Meirowsky, puis celles d’Alexandrine de Rotschild, membre de la célèbre famille de banquiers, tous deux juifs. Face à la menace nazie, chacun fut tour à tour contraint d’abandonner l’œuvre, fuyant respectivement à Amsterdam en 1938 et en Suisse au début de la Seconde Guerre mondiale. Si une partie de l’histoire du dessin demeure floue, il est certain qu’Edwin Cox, un homme d’affaires et collectionneur américain, l’acheta en 1979.

Wheatstacks, Vincent Van Gogh, 1888, aquarelle, détail. ©Christie’s

Une période recherchée

Cette aquarelle a été réalisée durant l’une des périodes les plus recherchées de Van Gogh aujourd’hui : la dernière partie de sa vie. Elle est qualifiée de « chef-d’œuvre » par les spécialistes de Christie’s, et constituera un record de vente aux enchères pour une œuvre de Van Gogh sur papier si elle atteint ne serait-ce que la fourchette basse de son estimation.

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