Israël : découverte de luxueuses constructions souterraines vieilles de plus de 2000 ans sous la ville de Jérusalem

Depuis plusieurs années, la société Western Wall Heritage Foundation propose de visiter un ensemble de tunnels dans la Vieille Ville de Jérusalem. Certaines portions de ces souterrains demeuraient néanmoins inconnues, et c’est en élargissant les fouilles pour développer la visite que les archéologues ont fait une impressionnante découverte : un luxueux hall de réception (peut-être une salle de banquet) souterrain qui, depuis 2000 ans, dormait sous le sol de mosaïque d’une vaste structure publique de la période byzantine. Cet espace, dévoilé la semaine dernière, servait certainement aux élites locales pour organiser des banquets, des rassemblements, ou pour recevoir des dignitaires étrangers.

Pilastre avec chapiteau Corinthien sur la façade de la fontaine, avec trou pour déverser l’eau. © A. Peretz, Israel Antiquities Authority

Un espace souterrain unique en son genre

Cet espace est composé d’une cour et de deux pièces, arrangées en trois niveaux et connectées par des escaliers taillés sur mesure. Les archéologues s’interrogent néanmoins sur la raison pour laquelle il a été creusé sous la surface de la terre, puisque la vie quotidienne de cette époque se déroulait bien à hauteur de rue. Pourquoi investir tant d’efforts et de ressources pour créer un espace souterrain de cette envergure ? Ce système demeure à ce jour unique en son genre.

Bassin avec escaliers. © Yaniv Berman, Israel Antiquities Authority

Un éclairage nouveau sur le quotidien de l’époque

Par ailleurs, cet espace de réception se caractérise par la sophistication de son agencement et de ses décors. L’archéologue de l’Autorité Israélienne des Antiquités (AIA) Shlomit Weksler Bdolah, qui dirige les fouilles, a déclaré à l’AFP que cet ensemble est « sans aucun doute l’un des bâtiments publics les plus splendides que nous connaissons datant de la période du second Temple ». On y trouve notamment un bassin creusé très impressionnant, doté de marches, qui servait certainement pour des rituels de purification, ainsi qu’une fontaine dans la pièce centrale. Les deux pièces adjacentes à cette fontaine sont également richement ornées. En définitive, le style décoratif de cette construction est typique de l’opulente période du Second Temple. Mordechai Sori Eliav, président de la fondation Western Wall Heritage, déclare : « C’est excitant de dévoiler une structure si magnifique de l’époque du Second Temple, alors que nous pleurons la destruction de Jérusalem et prions pour sa restauration ».

Reconstitution du triclinium composite. © Y. Shmidov, Israel Antiquities Authority

Reconstitution du triclinium composite. © Y. Shmidov, Israel Antiquities Authority

Tel que l’expliquent le Professeur Joseph Patrich et l’archéologue Shlomit Weksler-Bdolah, la fontaine en elle-même est remarquable ; déjà découverte lors de fouilles menées par Alexander Onn de 2007 à 2012 au nom de l’Autorité Israélienne des Antiquités, elle peut être qualifiée de triclinium hérodien composite. Sa façade était initialement ornée de six pilastres, chacun doté d’un chapiteau corinthien percé d’un trou pour faire passer un tuyau et ainsi déverser l’eau. Cette eau jaillissait hors des tuyaux à partir d’un réservoir installé derrière la façade, et un appareil régulateur se trouvait dans l’épaisseur du mur. Il semble que le réservoir d’eau n’existait pas à l’origine, et que celle-ci arrivait donc par un canal peu profond. Il apparaît également aux archéologues que l’eau ainsi déversée était recueillie en contrebas par de larges récipients, vraisemblablement en pierre.

Vue de la salle de réception. © Yaniv Berman, Israel Antiquities Authority

Ces nouveaux vestiges sont dorénavant intégrés au parcours de visite des Tunnels du Murs des Lamentations et permettent aux visiteurs d’en apprendre davantage sur la vie à Jérusalem entre les périodes Hasmonéenne et Romaine. Le dévoilement de ces vestiges vient enrichir une actualité archéologique déjà foisonnante en Israël. Parmi les découvertes récentes, citons notamment celle, le mois dernier, de la plus grande basilique antique du pays, datant d’il y a 2000 ans, à Ashkelon, ou encore la mise au jour, au mois de mars, d’un trésor antique dans la grotte des Horreurs, située dans le désert de Judée.

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