En Charente, découverte d’une des plus vastes grottes sépulcrales de l’âge du Bronze connues à ce jour en France

C’est en février 2021 que des spéléologues avaient mis au jour, lors de travaux de voirie à La Rochefoucauld-en-Angoumois en Charente, un exceptionnel réseau souterrain, qui aurait servi pendant plus d’un millénaire de lieu de sépulture. Cette découverte fortuite avait poussé les chercheurs à examiner de plus près le site : une première expertise en avril 2021 par le Service régional de l’Archéologie (SRA) de la Direction régionale des Affaires culturelles (DRAC) de Nouvelle-Aquitaine l’avait authentifié, et ses découvreurs l’avaient baptisé « Réseau de la Licorne ». En juin 2021, une seconde expertise réunissait des protohistoriens pour documenter le contenu archéologique découvert et confirmer sa datation. La vaste grotte daterait de l’âge du Bronze (2 200-800 av. J-C.) et constituerait une grande richesse archéologique à préserver.

Plus d’un kilomètre de galeries souterraines

Cumulant plus d’un kilomètre de galeries situées à près de 20 mètres de profondeur, cette découverte revêt un caractère inédit du fait de sa richesse archéologique et de son état de conservation. Lieu de sépulture, le site abrite des restes d’humains et d’animaux, ainsi que de nombreuses céramiques, dont des dizaines intactes. « Le caractère exceptionnel de cette magnifique découverte vient de la fossilisation du lieu », explique le préhistorien Jérôme Pinault à l’AFP.

Amas d’ossements humains et d’animaux © Ph. Galant, DRAC Nouvelle-Aquitaine

N’ayant pas encore livré tous ses secrets, le réseau souterrain s’impose comme un véritable défi scientifique. Des études approfondies devraient révéler par la suite les conditions qui ont permis la conservation de ce site vieux de 3 à 4 millénaires. Malgré son bon état de conservation, il n’en demeure pas moins un lieu d’une très grande fragilité. C’est ainsi que le ministère de la Culture s’engage à préserver ce site exceptionnel, qui pourrait nous offrir des clés de compréhension sur les pratiques funéraires de l’âge du Bronze.

Spéléothèmes en formation ©ARS-LR

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