Découverte exceptionnelle de l’épave d’un navire de guerre 340 ans après son naufrage en Grande-Bretagne

La découverte, faite par des plongeurs en 2007, n’a été révélée que récemment pour des raisons de sécurité. Le navire, nommé Le Gloucester, se serait échoué au large de Great Yarmouth, dans le Norfolk, en 1682. Construit en 1654, il est le seul navire de guerre de troisième rang de l’ère Cromwellienne qui subsiste, et abritait à son bord au moment du naufrage pas moins de 54 canons et 280 personnes. Sa découverte serait d’une « importance internationale », a déclaré la professeure Claire Jowitt, spécialiste de l’histoire maritime à l’University of East Anglia.

Un merveilleux héritage culturel sous-marin

Les plongeurs Julian et Lincoln Barnwell, avec leur défunt père et deux amis, ont passé quatre ans en expédition sous-marine pour trouver les restes du Gloucester. « Nous commencions à croire que nous n’allions pas le trouver, nous avions tellement plongé et seulement trouvé du sable », a expliqué Lincoln Barnwell. C’est en repérant des canons reposant sur les fonds marins que les plongeurs ont fait la découverte inattendue de l’épave. Mais ce n’est que lorsque la cloche du navire a été récupérée en 2012 que le fonctionnaire chargé de la conservation des épaves et le ministère de la Défense l’ont identifiée de manière décisive.

L’étude de la cloche avait aidé à confirmer le fait qu’il s’agissait bien de l’historique navire de guerre ©UEA

Les explorations ont permis de mettre au jour de nombreux artefacts comme un canon, une paire de lunettes dans un étui, des vêtements, des chaussures, du matériel de navigation et des bouteilles de vin, dont une portant le sceau de George Legge, ancêtre de George Washington, premier président des États-Unis. Si les chercheurs ne peuvent pas encore évaluer l’état de conservation de l’épave, il n’est pour le moment pas prévu d’en remonter une partie. Néanmoins, l’ensemble de ces vestiges apporterait des éclairages sur le déroulé du naufrage et sur l’identité de ceux qui se trouvaient à bord. « La découverte promet de changer fondamentalement notre compréhension de l’histoire sociale, politique et maritime du XVIIe siècle », s’est enthousiasmée Claire Jowitt.

De nombreux artefacts ont été mis au jour ©UEA

Un éclairage sur l’histoire maritime et politique de l’Angleterre ?

La catastrophe du 6 mai 1682, dans laquelle des centaines de passagers et de membres d’équipage ont péri, a menacé de changer le cours de l’histoire. Le Duc d’York, futur roi Jacques II d’Angleterre (1633-1701), se trouvait en effet à bord. Le navire devait ramener le duc à Edimbourg pour qu’il retrouve sa femme avant son accouchement. C’est à 5h30 du matin que le Gloucester s’est retrouvé coincé à 45 kilomètres au large de Great Yarmouth par les dangereux bancs de sable du Norfolk, avant de sombrer. Néanmoins, une partie de l’équipage a pu évacuer le bateau à temps. D’après les historiens, le duc d’York serait sorti à la dernière minute, après s’être disputé avec le capitaine. « L’histoire complète du dernier voyage du Gloucester et l’impact de ses conséquences doivent être racontés à nouveau », a déclaré la professeure Jowitt.

Les chercheurs espèrent faire découvrir au grand public l’histoire de ce navire. Ici, un tableau de Johan Danckerts (1615-1686) représentant le naufrage du navire ©Wikimedia Commons

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