Chasse au trésor : l’épave légendaire d’un galion espagnol au coeur d’une bataille diplomatique

En juin 1708, le galion espagnol San José sombrait, après que sa poudrière a explosé sous les feux des navires britanniques. Près de 600 hommes coulèrent dans les eaux du large de Carthagène des Indes (Colombie), ainsi que la précieuse marchandise du navire. Plus de 300 ans après, la légende refait surface. Après la découverte de l’épave par les autorités colombiennes en 2015, les restes du San José font désormais l’objet d’une chasse au trésor. Le butin, dont la valeur est estimée jusqu’à 17 milliards d’euros, suscite de nombreuses convoitises, parfois facteurs de dissensions diplomatiques, alors que la possession du navire est revendiquée par plusieurs nations.

Un trésor convoité au cœur de la discorde

Le trésor des navires a toujours fait rêver. Celui du San José, qui a sombré au large de péninsule de Baru, en Colombie, est prometteur. L’enjeu est de taille lorsque l’on sait que le légendaire navire espagnol servait à acheminer or et objets précieux des colonies d’Amérique vers la cour du roi d’Espagne Philippe V (1683-1746). Or, argent, bijoux… l’épave recèle de nombreux trésors. C’est sur décret présidentiel que le gouvernement colombien a permis à toute entreprise ou particulier de proposer son projet d’exploration de l’épave. « L’explorateur » doit passer un accord avec l’État colombien, prévenir du plan de fouilles, et, après autorisation, fournir l’inventaire détaillé de ses trouvailles auprès de la Colombie.

Quelques restes du galion espagnol. Cette photo a été publiée le 5 décembre 2015 par le service de presse du ministère colombien de la Culture ©️Ministère bolivien de la culture

Quand une légende navale se retrouve au milieu d’appétits antagonistes, le risque est de voir émerger un sérieux conflit géopolitique. L’Espagne, la Colombie et la Bolivie s’affrontent dans l’arène diplomatique.  L’Espagne tente d’appliquer son droit de propriété sur l’épave, en estimant que le San José était un « navire d’État », et qu’il est donc propriété de l’Espagne. La Bolivie avance un argument de nature historique : un groupe indigène bolivien, les Qhara Qharas, a rappelé que ce sont ses ancêtres qui ont extrait d’une mine l’argent contenu dans l’épave. De son côté, la Colombie affirme que l’épave du navire est sa propriété, du fait de son emplacement près des côtes colombiennes.

Des velléités privées

Dans cette discorde, plusieurs grandes entreprises ont également des prétentions sur les trésors du navire, et réclament leur part du butin. Parmi elles, l’entreprise suisse Maritime Archeology Consultants (MAC) serait la seule à avoir soumis une proposition au gouvernement colombien. Elle est dans le viseur de l’entreprise américaine Sea Search Armada (SSA), qui compte poursuivre en justice le gouvernement colombien si la MAC décroche le contrat. Les équipes de la SSA ont été les premiers à découvrir la localisation de l’épave en 1981, dans la mer des Caraïbes, et à la révéler aux autorités colombiennes. Un contrat avait été accordé à cette société pour l’exploration de l’épave si elle la retrouvait. Pour cette raison, SSA réclame de plein droit la moitié du trésor du San José. Cependant, entre temps, la Colombie était revenue sur ses propos en déclarant le navire propriété de l’État.

Des tasses de thé gisant dans les profondeurs ©️Woods Hole Oceanographic Institution Remus Image / Woods Hole Oceanographic Institution

Par ailleurs, la Colombie veut s’assurer de la nature non-marchande de l’exploration. En effet, le contenu de l’épave ne peut être commercialisé, car il est considéré en Colombie comme un patrimoine culturel. Comme le souligne dans un communiqué Martia Lucia Ramirez, vice-présidente et ministre des Affaires étrangères, « il aurait été totalement irresponsable de livrer ce patrimoine exceptionnel au profit de quelques antiquaires, une honte pour les générations futures de Colombiens ».

Samuel Scott, Combat naval au large de Carthagène, c. 1770, huile sur toile, 86,3 x 124,4 cm ©Wikimedia Commons/David Cordingly

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